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Epidemia: cómo la lepra cambió la composición genética de todos los europeos


Los genomas antiguos ofrecen nuevos conocimientos sobre las enfermedades inflamatorias.

En la Europa medieval, la lepra se extendió hasta el siglo XVI y causó verdaderas epidemias. En el curso del siglo XVI, la enfermedad infecciosa contagiosa desapareció casi por completo de Europa. En ese momento, no había antibióticos que se usan hoy para tratar esta enfermedad. En el primer estudio de este tipo en el mundo, un grupo de investigación internacional examinó huesos de leprosos de los siglos XII y XIII. Los hallazgos de este trabajo también deberían permitir sacar conclusiones sobre las enfermedades inflamatorias de hoy.

Aparentemente, una adaptación en el genoma de los europeos significó que la enfermedad no se extendió más. Según los científicos dirigidos por el profesor Ben Krause-Kyora del Instituto de Biología Molecular Clínica (IKMB) de la Christian-Albrechts-University en Kiel (CAU), un cierto gen hizo a las personas más susceptibles a la lepra. Al aislar constantemente a los enfermos del resto de la población, este gen se transmitió cada vez menos y finalmente desapareció tanto como fue posible, y con ello la lepra. Los resultados de la investigación se publicaron recientemente en la famosa revista "Nature Communications".

Lepra hoy

La enfermedad medieval está lejos de terminar. Según el IKMB, más de 200,000 personas en todo el mundo todavía contraen esta enfermedad infecciosa cada año. Las áreas de riesgo incluyen Brasil, India e Indonesia. Hoy, sin embargo, la lepra es curable con antibióticos. La Organización Mundial de la Salud informa que la lepra con pocos patógenos (lepra paucibacilar) puede curarse con seis meses de tratamiento con ciertos antibióticos. Si hay muchos patógenos (lepra multibacilar), se requiere terapia con antibióticos durante un período de dos años.

Cambio del genoma a través del aislamiento.

Los investigadores informan que los afectados en la Edad Media europea fueron aislados en brotes más grandes en centros de atención y enterrados en cementerios separados. Debido al aislamiento y al hecho de que los leprosos no podían tener descendencia, los enfermos no transmitían cierto factor de riesgo. "La adaptación de los humanos a esta bacteria durante siglos podría haber causado que la enfermedad desapareciera lentamente", informa el líder del estudio Krause-Kyora en un comunicado de prensa sobre los resultados del estudio. Esto sugiere que la lepra y otras epidemias pasadas han tenido un impacto duradero en la composición de nuestro genoma actual.

Huesos daneses

Para sus análisis, los científicos utilizaron los huesos de 85 casos de lepra particularmente graves del siglo XII, originarios de Odense en Dinamarca. Las muestras de 223 esqueletos medievales daneses y del norte de Alemania que no mostraban rastros de lepra sirvieron como grupo de control. Estos análisis mostraron que cierta variante genética (HLA-DRB1) está asociada con una mayor susceptibilidad a la lepra.

Conclusiones sobre la medicina de hoy.

Según los científicos, la variante del gen HLA todavía causa una mayor incidencia de enfermedades inflamatorias como la sarcoidosis, la enfermedad inflamatoria intestinal crónica, la colitis ulcerosa, la esclerosis múltiple o la diabetes tipo 1. Los antígenos generalmente reconocen las bacterias y desencadenan una respuesta inmune dirigida en el cuerpo. En el caso de la variante HLA identificada, esta tarea no tiene éxito, particularmente con la bacteria de la lepra. Esto puede resultar en una respuesta inmune menos exitosa.

Interacciones entre patógenos y humanos.

"La investigación de las causas históricas de la enfermedad es crucial para comprender las interacciones entre los patógenos y los humanos, y los cambios resultantes en nuestro genoma a lo largo del tiempo", resume Krause-Kyora. El equipo ya está planeando nuevas investigaciones sobre otras enfermedades de la Edad Media en diferentes grupos de población para rastrear cómo ha cambiado la composición genética de los europeos. (vb)

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